দ্য আদার আমেরিকা: ‘দারিদ্রের সংস্কৃতি’

মার্কিন দারিদ্রে্র পুনরাবিষ্কার

বারবারা এরেনরিচ

আজ থেকে ঠিক ৫০ বছর আগে গরিবরা না হলেও অন্তত মার্কিন যুক্তরাষ্ট্রের সচ্ছল মানুষ জানতে পেরেছিল যে, তাদের মধ্যেও দরিদ্র মানুষ রয়েছে। এই আবিষ্কারের জন্য মাইকেল হ্যারিংটনকে ধন্যবাদ দিতেই হয়। কারণ তার লেখা দ্য আদার আমেরিকা বা অন্য আমেরিকা বইটি প্রকাশিত হওয়ার পরই শ্রেণীহীন সামাজিক অবস্থা ও সম্পদের সুখসাগরে ভাসতে থাকা একটি জাতি আকস্মিক একটি ধাক্কা খায়। হ্যারিংটনের দেওয়া তথ্য মতে, সে সময় এক-চতুর্থাংশ মার্কিন নাগরিকই দারিদ্রে্যর মধ্যে বসবাস করছিল।

এদের বেশির ভাগই নগরকেন্দ্রের কৃষ্ণাঙ্গ, পাশ্চৎপদ শ্বেতাঙ্গ, খামার শ্রমিক এবং বয়স্ক মার্কিনি।

বইটিতে লেখক দারিদ্র সম্পর্কে যে ধারণা দিয়েছেন তাতে মনে হয়েছে আরাম আয়েসে থাকা মানুষের জন্যই আরো বেশি আয়েস যোগানো দরকার। বলা হয়েছে দরিদ্ররা অন্যান্য মার্কিনির চেয়ে একেবারেই আলাদা। আর এই আলাদা হওয়ার কারণ যে কেবল তারা বঞ্চিত, পশ্চাৎপদ, নিম্নমানের ঘরবাড়িতে বসবাস করে কিংবা নিম্নমানের আহার গ্রহণ করে থাকে তা নয়। তাদের আবেগ-অনুভূতি, ভাবনা-চিন্তাও আলাদা ধরনের। তাদের জীবনযাত্রার মধ্যে স্থূলতা আছে এবং রয়েছে একটা বেপরোয়াভাবও।

হ্যারিংটনের ভাষায়, ‘দরিদ্রদের নিজস্ব একটি ভাষা আছে, মনস্তত্ত্ব আছে এবং ভিন্ন ধরনের একটি বিশ্ববীক্ষাও পোষণ করে তারা। দরিদ্র হওয়ার অর্থই হলো সমাজের মূল স্রোত থেকে ছিটকেপড়া এমন একটি সংস্কৃতির মধ্য বেড়ে ওঠা যা সমাজের মূল ধারা থেকে একেবারেই আলাদা।’ তবে ১৯৬৩ সালে আমি যখন প্রথম তার বইটি পড়ি আমি কিন্তু সেখানে আমার পূর্বপুরুষ এবং আমার পরবর্তী প্রজন্মের মধ্যে এই আলাদা মানুষের অস্তিত্ব খুঁজে পাইনি। একথা ঠিক যে, মধ্যবিত্তের মানদন্ডে বিচার করলে তারা হয়তো কিছুটা বিশৃঙ্খল জীবন যাপন করেছে, পানে আসক্ত থেকেছে, ঝগড়া-বিবাদে লিপ্ত হয়েছে কিংবা বিবাহ-বহির্ভূত সন্তান জন্ম দিয়েছে। কিন্তু তারাও যে পরিশ্রমী ছিল, তাদের মনেও যে উচ্চাশা উঁকি দিতো তা কিন্তু হ্যারিংটন উল্লেখ করেননি। এসব ভালো গুণ তিনি আর্থিকভাবে সচ্ছলদের জন্যেই তুলে রেখেছেন। তার মধ্যে দরিদ্রদের যা আলাদা করে চিহ্নিত  করে তা হলো ‘দারিদ্র্য সংস্কৃতি’। এই ধারণাটি তিনি নৃতত্ত্ববিদ অসকার লুইসের মেক্সিকোর বস্তিবাসীদের ওপর পরিচালিত একটি জরিপ থেকে ধার নিয়েছিলেন। এই ধারণাটির সংযোজন বইটির একটি তাত্ত্বিক মূল্য তৈরি করেছে। তবে এখানে ‘আমরা’ শব্দটি দিয়ে মার্কিন সমাজের সেই সব সচ্ছল বিত্তবানদের কথাই বলা হয়েছে, যারা সবসময় গরিব জনগোষ্ঠীর দারিদ্র্য লাঘবের চেষ্টা চালিয়ে থাকে।

কিন্তু একটি বিষয় বোঝা উচিত যে, এই দারিদ্রে্যর মধ্যে এমন কিছু সমস্যা রয়েছে যেগুলো কেবল সরাসরি সম্পদ পুনর্বণ্টনের মাধ্যমেই সমাধান করা সম্ভব নয়। একবার ভাবুন সেই ব্যক্তিটির কথা যিনি একজন ভিক্ষুককে দেখে দয়াপরবশ হয়ে পড়েন কিন্তু তার হাতে একটি কানাকড়িও ছুড়ে দেন না। কারণ তার ধারণা টাকা-পয়সা হাতে গেলেই সে তা মদের পেছনে খরচ করে ফেলবে। হ্যারিংটন অবশ্য তার গ্রন্থের কোথাও একথা বলেননি যে, গরিব মানুষ তাদের স্বভাব বৈশিষ্ট্যের কারণেই দরিদ্র। তবে ধারণাটি নিয়ে বিতর্ক তৈরির দরজাটি তিনি খুলে দিয়েছিলেন। এরই সূত্র ধরে হ্যারিংটনের একসময়কার আড্ডার সঙ্গী ড্যানিয়েল প্যাট্রিক মইনিহানের একটি প্রতিবেদনের উপর ভিত্তি করে রোনাল্ড রিগান প্রশাসনের উপদেষ্টা এডওয়ার্ড-সি ব্যানিফিল্ড মন্তব্য করেছেন, ‘নিম্নশ্রেণীর একজন মানুষ মুহূর্তের হিসেবে বেঁচে থাকে। শরীরিক প্রবণতাই তার আচরণের  নিয়ামক। এ কারণেই সে এতটা নিঃস্ব। যেটা তার ভোগে আসে না সেটাকেই সে অর্থহীন মনে করে। সে ভঙ্গুর প্রকৃতির এবং তার আত্মশক্তি নিঃশেষিত। রিগান আমলেই ‘দারিদ্রের সংস্কৃতি’ রক্ষণশীল আদর্শের ভিত্তি হিসেবে বিবেচিত হতে শুরু করে। এই আদর্শ মনে করে যে, কম মজুরি কিংবা কর্মসংস্থানের অপ্রতুলতার কারণে দারিদ্রে্যর সৃষ্টি হয় না। বরং দারিদ্রে্যর কারণ হচ্ছে জীবনের প্রতি খারাপ দৃষ্টিভঙ্গী ও ত্রুটিপূর্ণ জীবনাচরণ। গরিবরা নৈতিকদিক থেকে স্খলিত এবং উচ্ছৃঙ্খল, নেশা ও অপরাধের প্রতি আসক্ত। তারা কৃতজ্ঞতাবোধ বিবর্জিত। টাকা-পয়সা দিয়ে তাদের মোটেই বিশ্বাস করা যায় না।

তাদের বৈষয়িকভাবে সাহায্য করা মানেই হচ্ছে তাদের নৈতিক স্খলনের পরিমাণ বাড়িয়ে দেওয়া।

এ কারণেই ডেমোক্র্যাট এবং রিপাবলিকান উভয় দলেরই মনে হয়েছে, দারিদ্র্যময়, বরং দারিদ্রে্যর সংস্কৃতিই দূর করতে হবে। ১৯৯৬ সালে ক্লিনটন প্রশাসন এ লক্ষ্যে একটি আইনও প্রণয়ন করেছিল যার মাধ্যমে গরিবদের জন্য আবাসন ও কর্মসংস্থান সৃষ্টির উদ্যোগ নেওয়া হয়। একদশক সময় পেরিয়ে আজকের দিনেও এবং মার্কিন অর্থনীতির নিম্নগতির কারণে মধ্যবিত্তরা ক্রমশ দরিদ্র জনগোষ্ঠীতে পরিণত হওয়া সত্ত্বেও ‘দারিদ্র্য সংস্কৃতি’র ধারণা ও কার্যক্রম অভিন্নই থেকে গেছে। দরিদ্র মানুষকে এখনো সংশোধনের মুখোমুখি হতে হয়। রাষ্ট্রের নিরাপত্তা বলয় থেকে সুবিধা পেতে হলে তাকে স্বভাব বৈশিষ্ট্য ও মাদক পরীক্ষায় উত্তীর্ণ হতে হয়। কারণ দারিদ্র্য সংস্কৃতি তত্ত্ব বলছে, গরীবরা স্বভাবতই অপরাধ প্রবণ। রাষ্ট্রীয় নিরাপত্তা কর্মসূচি থেকে কোনো ধরনের সুবিধা পেতে এমনকি তাদের আঙ্গুলের ছাপ পর্যন্ত পরীক্ষা করা হয়। তাদের কোনো অপরাধে জড়িত থাকার নজির আছে কিনা কম্পিউটার থেকে তাও খুঁজে বের করা হয়। বেকারত্ব এখনো দারিদ্রে্যর একটি কারণ হিসেবে বিবেচিত। গত বছরও যুক্তরাষ্ট্রের ১২টি অঙ্গ রাজ্যে বেকারদের চাকরি দেওয়ার আগে মূত্রপরীক্ষা বাধ্যতামূলক করা হয়েছিল। প্রেসিডেন্ট পদপ্রার্থী মিট রমনি এবং নেট গিনরিচও বলেছেন, একজন বেকারকে চাকরি পেতে হলে কিংবা রাষ্ট্রীয় নিরাপত্তা বলায় থেকে কোনো সুবিধা পেতে হলে তাকে অবশ্যই মাদক পরীক্ষায় উত্তীর্ণ হতে হবে।

মাইকেল ক্যারিংটন যেই ‘দরিদ্র সংস্কৃতি’কে জনপ্রিয় করার জন্য এত চেষ্টা করেছিলেন সেই ‘দারিদ্র্য-সংস্কৃতি’কে এখন যেভাবে কাজে লাগানো হচ্ছে তা দেখে তিনি কী বলতেন? ১৯৮০-এর দশকে তার সঙ্গে আমার কাজ করার সুযোগ হয়েছিল। তিনি কোনোদিনই ‘দারিদ্রে্যর সংস্কৃতি’ নিয়ে কোনো কথা বলেননি।

আজ পঞ্চাশ বছর পর নতুন করে মার্কিন যুক্তরাষ্ট্রে দারিদ্র্য আবিষ্কার করতে হলে শহরতলীর দরিদ্র মানুষ, চাকরিচ্যুত শ্রমিক এবং দেশটির বিশাল আকারের খেটে খাওয়া গরিব মানুষের অবস্থা বিবেচনায় নিতে হবে। আমাদেরও বুঝতে হবে যে, সাংস্কৃতিক বিচ্যুতি কিংবা চারিত্রিক ত্রুটিই দারিদ্রে্যর জন্মদাতা নয়। দারিদ্র্য হচ্ছে অর্থের অভাব।
একুশ নিউজ মিডিয়া এখন ফেস বুক এ Video News: www.EkushTube.com Visit us on FaceBook

http://budhbar.com/?p=8200
Cheap International Calls

Remembering the Other America


March marks the 50th anniversary of one of the most important books ever published about poverty in the United States. Michael Harrington, born and raised in St. Louis, wrote of a population invisible to most Americans.

“These, then, are the strangest poor in the history of mankind,” Harrington wrote in The Other America. “They exist within the most powerful and rich society the world has ever known. Their misery has continued while the majority of the nation talked of itself as being ‘affluent’ and worried about the neuroses in the suburbs. In this way tens of millions of human beings became invisible. They dropped out of sight and out of mind; they were without their own political voice.”

Harrington wrote that researchers had concluded that there were 50 million poor living in the United States in the early 1960s, but admitted that he too had trouble believing the figures because they went against the popular perception of the United States as a prosperous society.

Though Harrington sprinkled in policy prescriptions throughout The Other America—mostly calls for a more active federal government—his main goal was to make American poverty visible to a people so removed from its effects that they often thought it had disappeared.

In many respects, he succeeded. The Other America not only became an immediate bestseller, it also had an impact at the highest levels of the government. Both John F. Kennedy and Lyndon Johnson were early readers of the book, and Harrington has often been credited with influencing Johnson’s “War on Poverty.”

Harrington believed that poverty must be at the top of the political agenda and challenged those who argued that American poverty wasn’t comparable to the poverty faced by those in other countries. “What shall we tell the American poor, once we have seen them? Shall we say to them that they are better off than the Indian poor, the Italian poor, the Russian poor? That is one answer, but it is heartless,” Harrington wrote. “I want to tell every well-fed and optimistic American that it is intolerable that so many millions should be maimed in body and in spirit when it is not necessary that they should be. My standard of comparison is not how much worse things used to be. It is how much better they could be if only we were stirred.”

Harrington continued to write books following the publication of The Other America, but none of his subsequent books caught the public’s attention in the same way.  Many of his other books, articles, and lectures dealt with socialism, a political philosophy that he believed offered a corrective to American capitalism, which he thought put too much power in the hands of unelected business leaders.

The Other America remains the St. Louis native’s defining work, and continues to be a touchstone for many who believe the issues of inequality remain invisible. Since its original publication in 1962, more than 1 million copies have been sold.

Not long before he died in 1989, friends and colleagues, including Cesar Chavez and Edward Kennedy, honored Harrington for his commitment to America’s poor at a ceremony in New York.

“I see Michael Harrington as delivering the Sermon on the Mount to American,” then Senator Kennedy said to the assembled. “Among veterans in the War on Poverty, no one has been a more loyal ally when the night was darkest.”

—Jody Sowell, Public Historian

 ***

Other books about poverty with St. Louis connections

The Other American: The Life of Michael Harrington (Maurice Isserman)

This excellent biography of Harrington examines his evolution as a social justice activist and includes details of his personal life, including his early days in St. Louis.

One Nation, Underprivileged: Why American Poverty Affects Us All (Mark Rank)

Mark Rank, a professor of social welfare at Washington University, is one of the country’s preeminent scholars of poverty and inequality. This book is an accessible entry into many of the statistics about American poverty and its wide-reaching effects.

Savage Inequalities: Children in America’s Schools (Jonathan Kozol)

Few have written as urgently about American poverty’s impact on children as has Jonathan Kozol. Kozol visited more than 30 schools, including schools in East St. Louis, for this 1992 examination of inequalities seen in classrooms. Though it is now 20 years old, many of the same issues remain—as Kozol’s later work has proved.

Mapping Decline: St. Louis and the Fate of the American City (Colin Gordon)

This book examines the ways that poverty and urban decline have affected one city—St. Louis. It is a deep examination of the country’s urban crisis through the lens of one city, and is worth a read for the graphics alone.


 

Advertisements

তথ্য কণিকা Jahan Hassan জাহান হাসান
Ekush, Publisher/Editor/ Hollywood media hyphenate/ একুশ নিউজ মিডিয়া, লিটল বাংলাদেশ, লস এঞ্জেলেস / 1 818 266 7539 / FB: JahanHassan

মন্তব্য করুন

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / পরিবর্তন )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / পরিবর্তন )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / পরিবর্তন )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / পরিবর্তন )

Connecting to %s

%d bloggers like this: